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Milieu physique (milieu géographique, milieu « naturel »...)

Publié le 11/04/2013

Au sens large, le milieu est l'ensemble cohérent des conditions naturelles ou sociales, visibles ou invisibles, qui régissent ou influencent la vie des individus et des communautés dans un espace donné. Dans ce sens on doit préférer le terme d'environnement

Dans une acception plus restrictive, le milieu renverra plutôt au milieu « naturel » désignant l'ensemble des conditions naturelles dans un écosystème donné : milieu forestier, littoral, marin, etc. Le terme « naturel » pouvant prêter à ambiguïté, l’expression de « milieu physique » est donc souvent privilégiée. Pour le géographe, le milieu n'existe pas en soi : il se définit par rapport à un lieu, une activité, un groupe, un individu. Les préoccupations relatives au milieu prennent alors en compte les relations qui s’établissent entre les données physiques d’un lieu et le groupe social qui y vit.

Le milieu, en effet, est un construit : il est le résultat des interactions entre des composantes naturelles et les actions des sociétés. En outre, ce résultat est dynamique : il évolue dans le temps. Il n'existe donc pas dans un milieu d'état de référence « avant » intervention humaine. Sociétés humaines et milieux naturels se sont construits ensemble. Ils s'auto-organisent à travers des boucles de rétroactions complexes d'où émerge une trajectoire évolutive parfois difficile à anticiper. La forêt amazonienne est ainsi le résultat d'une occupation humaine ancienne, ayant conduit des travaux de terrassement, d'hydraulique, ou encore de sélection des espèces animales et végétales. 

 
Milieu naturel schéma
 

La rédaction, avec les conseils d'Étienne Cossart. Dernière mise à jour : novembre 2018.

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