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Soupe (de plastiques)

Publié le 24/09/2014

En 1997, l'océanographe américain Charles Moore a été le premier à découvrir des zones d'accumulation de déchets flottants dans l'océan Pacifique : la "grande zone de déchets du Pacifique" (Great Pacific Garbage Patch), dont la taille est encore discutée (de une à six fois la superficie de la France !). Sous l'effet du tourbillon (ou gyre) du courant subtropical du Pacifique Nord, les déchets s'accumulent dans cette zone à l'écart de routes commerciales et des zones de pêche. Des zones de déchets similaires ont maintenant été observées dans d'autres océans : on compte cinq gyres (Pacifique nord, Atlantique nord, Pacifique sud, Atlantique sud, Indien sud), et des concentrations en Méditerranée, dans les Grands Lacs américains. Au total, selon une étude internationale publiée le 10 décembre 2014, la pollution de la surface de l'ensemble des mers par les débris plastiques s'éleverait à 269 000 tonnes constituées de plus de 5 mille milliards de particules de toutes tailles. Il faut y ajouter tous les débris non-flottants, tombés dans les fonds océaniques.
Cette concentration de déchets constituée pour 90 % de plastiques est connue dans les média sous le nom de "continent de plastiques", parfois "septième continent" ou "huitième continent". En fait, il s'agit d'une soupe de plastique constitué de macro-déchets et surtout de petits morceaux de plastique fractionnés ainsi que de granulés de plastique. La couleur translucide de cette soupe la rend non détectable sur les images satellites, mais bien visible des bateaux. On estime que sur les 288 millions de tonnes de plastique produits par an, environ 7 millions finissent dans les océans pour constituer 90 % de la pollution marine.
Le temps nécessaire à la dégradation de ces plastiques (estimé entre 500 et 1000 ans) et la toxicité des éléments qui les composent pour la chaîne alimentaire posent un problème environnemental redoutable. Mais la localisation de ces déchets en haute mer rend difficile la prise en charge du nettoyage.

Pour compléter :
- Le Dessous des cartes, "Des îles de déchets", février 2011 : les cartes de l'émission
- Sur le site de la NOAA (National Oceanic and Atmospheric Administration) : le Great Pacific Garbage Patch
- Le Monde, 10 décembre 2014 : « 269 000 tonnes de déchets plastique flottent sur les océans »
- « Plastic debris in the open ocean », Proceedings of the National Academy of Sciences of the USA, juillet 2014
- L'expédition "7ème continent" montée par les Français : le site de l'"expédition 7ème continent" pour sensibiliser le grand public et la page du CNES qui y participe.
- Les conséquences et les solutions aux "continents" de déchets plastiques dans les océans, juin 2014, notre-planète.info
- The Ocean Cleanup, le site de Boyan Slat, jeune Néerlandais qui propose une solution pour piéger le plastique à l'aide des courants marins.


Mise à jour : décembre 2014